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    疫情下的美國:嬰兒潮沒來,嬰兒荒來了
    2021-04-03 07:30 作者:魏欣 來源:中國經營網

    魏欣

    在新冠肺炎疫情暴發初期,一部分人口專家曾經預測2020年會出現一個嬰兒出生的高峰。專家認為,嚴格的居家令會使以往在上班路上奔波的夫婦們有更多閑暇時間待在家里,那么他們很可能利用這個難得的機會生育下一代。但事實證明,這樣的預測并不成立。越來越多的數據表明,2020年不但沒有出現嬰兒潮,反而出現了一個嬰兒出生的低谷。為什么居家令會降低美國年輕夫婦的生育動力?這次嬰兒荒對美國人口結構又會造成怎樣的沖擊呢?

    今年3月初,美國29個州的衛生部門向哥倫比亞廣播公司提供的數據顯示,2020年12月的人口出生數比一年前下降了大約7.3%。在新冠肺炎疫情被世界衛生組織確認為大流行病之后的9個月,人口數量最多的加利福尼亞州出生人數下降了10.2%。以旅游業為支柱產業的夏威夷州出生人數更是大幅度下降了30.4%。馬里蘭大學社會學家科恩斷言,這是自1964年嬰兒潮結束以來最大的出生率跌幅。他甚至傾向于認為,未來很多年的出生率都會維持在這么低的程度上。目前不完整的數據還不足以評估美國全國出生率下降的情況,因為在疫情期間同時出現了加州和紐約州向得克薩斯州和佛羅里達州大規模的人口遷移,而人口大量流入的得州并未報告出生率數據。但是很多專家已經敲響了警鐘,不論人們認為出生率降低是好事還是壞事,如此之大的變化幅度對普通民眾的影響都將會是深遠的。

    在疫情出現的早期,研究人員就發現其對美國人生育計劃的負面影響。古特馬赫研究所(Guttmacher Institute)在2020年6月進行的一次抽樣調查中發現,僅僅3個月左右的居家令就讓約34%的女性打算推遲生育或者減少生育孩子的數量。與此同時,也有17%的女性打算更快生育或者增加生育孩子的數量。其中,黑人、西班牙裔和低收入女性受到的影響更大。歐洲的社會學者也在研究中發現了類似的特征,從2020年3月底至4月初搜集的數據中發現,德國和法國的出生率只有溫和的降低,但是在疫情危機嚴重的意大利,放棄和推遲生育的人數則遠遠高于其他國家,而且這些放棄生育的人主要是30歲以下年輕人和沒有受過高等教育的群體。

    其他與生育相關的研究也間接證明了疫情期間美國生育率下降的趨勢。金賽研究所(Kinsey Institute)2020年4月對北美成年人在疫情前后的性生活進行了一次調查,他們發現嚴格的居家令和社交距離大幅度降低了年輕人交往的機會,42%的人認為他們的性生活頻率下降,而只有28.6%的人頻率上升。印第安納大學類似的調查則主要關注已婚有小孩的家庭,由于中小學在疫情后關閉,小孩長時間居家也對年輕父母的性生活產生了負面影響,嬰兒和年齡幼小的孩子對父母的影響較小,而學齡兒童則對父母的影響較大。有機構還跟蹤了疫情期間谷歌的搜索趨勢,他們發現孕吐、懷孕測試、超聲波檢測等與懷孕有關詞語搜索頻率明顯下降。據此,他們認為生育率會下降約15%,這比很多人想象的最壞情況都要更糟糕,因為即使在上世紀初“大蕭條”期間,出生率也只下降了約3%。

    美國布魯金斯學會根據以往歷次經濟危機總結出的規律是,失業率每上升一個百分點,出生率就會同比下降一個百分點。美國的失業率從疫情前的3.5%的低位迅速提升至最高點9%,漲幅約5.5%。如果按照2019年美國出生人數375萬乘以5.5%的出生率降幅,那么可以計算出美國因為這場危機少出生了20.6萬人。這還只考慮了經濟因素對出生率造成的影響。1918年“西班牙流感”期間,由于疫情造成的死亡率上升還會導致9個月之后的出生率下降。如果再考慮新冠肺炎疫情死亡率的因素,美國的出生率可能還要降低1%到3%,最終,美國因為疫情少出生的人口在24.5萬到32萬之間。

    至于疫情為什么會對生育愿望造成如此顯著的影響,人們提出了很多原因。學校的關閉讓家長承擔了比以往更加沉重的壓力,這使他們的生活過于忙碌,對生育更多孩子的意愿降低;居家令和社交距離限制了年輕人交往的機會,他們發展感情和最終結合的幾率降低,而處于單身狀態的時間被延長,自然也影響到生育能力;疫情長期化和社會封鎖也對經濟造成了結構性影響,人們居家、購物、辦公、交通甚至通訊的方式都和以往有了很多不同,大量穩定的工作機會因此喪失,這使很多育齡夫婦對未來的經濟前景有了比較悲觀的預期,也使他們推遲生育計劃到疫情危機緩解之后,如果疫情拖得越長,收入受到的影響越大,這些被推遲的生育計劃可能就永遠不會被實現了。

    上世紀60至70年代,人類曾經非常擔心人口數量過多會超過地球的承載能力。哥倫比亞廣播公司主播沃爾特·克朗凱特在1970年的節目中曾經說,他采訪過的所有專家都認為,人口問題已經是一場根本性危機,而且重要性遠遠超過人類歷史上的任何其他危機。人口學家保羅·埃利希在1968年出版了一本名為《人口炸彈》的書,來解釋危機的嚴重性。他在1970年接受采訪時說,15年內結局就會最終到來,地球承載人類的能力會最終崩潰。

    可是現在人們擔心的問題是,我們對人口的控制做過頭了,數量下降過多、過快。目前美國婦女平均生育不到兩個孩子,不足以滿足自然更替的需求。南加州大學人口學家道爾·邁爾斯認為,人類在面臨另外一場人口危機,在人類歷史上,還從來沒有出現過這么高比例的老年人,我們需要足夠數量能夠工作的年輕人來承擔老年人帶來的負擔。這些老年人退休后還會活30年左右時間,他們需要享受應得的退休待遇,突如其來的疫情讓這場人口危機的嚴重性進一步加劇。

    新冠肺炎疫情對社會生活的沖擊是沉重和深遠的。民眾現在關心的議題不僅僅包括他們的健康和家人,還包括他們的工作和財務狀況,動蕩的經濟環境和疲弱的勞動力市場會讓人們的信心繼續保持低迷,在他們感覺到經濟穩定之前,對于生育的擔憂還會持續。美國政府和社會各界應當關注到這些問題,在控制疫情的同時,逐步開放經濟和穩定人們的日常生活。

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